Aumento da inflação: Se o Reino Unido não agir agora, não vai ser temporário

Alexander Tziamalis, professor sênior de economia, Sheffield Hallam University.
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A inflação dos preços ao consumidor no Reino Unido aumentou 3,2% em agosto em relação ao ano anterior, o maior aumento anual em quase uma década. Isso foi 1,2 pontos percentuais acima do número de julho, tornando-se o maior aumento mês a mês desde o início dos registros em 1997. A inflação também é um problema muito além do Reino Unido: nos EUA, está atualmente em 5,3%, por exemplo.

Os economistas do Banco da Inglaterra convenientemente atribuem esses aumentos substanciais a fatores temporários e afirmam que a inflação em breve parará de subir no Reino Unido, sem muita intervenção. Eles ressaltam que há um ano os preços estavam artificialmente reprimidos e, à medida que voltavam a níveis mais “normais”, estávamos destinados a obter altas medidas de inflação.

Um exemplo seria o preço da gasolina. A demanda reprimida de deslocamento ajudou a reduzir para cerca de 113 pontos percentuais por galão na bomba em 2020, mas como as viagens voltaram aos níveis pré-pandêmicos, o aumento da demanda por gasolina empurrou os preços para cerca de 135 pontos percentuais. Ou você pode olhar para o esquema Eat Out to Help Out, que baixou os preços que as pessoas pagavam em restaurantes no verão de 2020. Quando o esquema terminou, os preços subiram repentinamente, o que aumentou a inflação.

O argumento dos otimistas é que essas mudanças pontuais irão passar pelo sistema e os preços se estabilizarão em seus níveis atuais. No entanto, nem todos os aumentos de preços podem ser atribuídos a fatores temporários. Existem também fatores estruturais mais profundos em jogo.

O que causa a inflação

A inflação é medida pelo Escritório de Estatísticas Nacionais, que registra os preços de milhares de produtos. Esses preços são definidos por uma interação interminável entre a oferta e a demanda na economia (assumindo que o governo não intervenha para fixar os preços de alguma forma).

Uma abundância de produtos ou serviços em excesso significa que os preços tendem a cair, como vimos com os preços do petróleo. Por outro lado, a demanda por produtos que não podem ser totalmente atendidos pela oferta geralmente pressiona os preços para cima. Isso aconteceu com desinfetantes para as mãos em 2020, por exemplo, e mais recentemente com carros usados.

Dez anos de inflação no Reino Unido

Além do COVID, o Brexit certamente afetou os preços. Tornou o comércio com os países vizinhos do Reino Unido mais difícil e caro. Isso está contribuindo para a escassez de produtos, elevando os preços.

O Brexit também atrapalhou a produção no Reino Unido, alienando uma porcentagem de cidadãos da UE que trabalham no país. A escassez de catadores de frutas, motoristas de caminhão e enfermeiras do NHS tem pressionado os salários para cima e tornando a produção do Reino Unido mais cara. E há potencial para mais interrupções políticas e comerciais entre o Reino Unido e a UE, principalmente na Irlanda do Norte, o que pode tornar os produtos e a produção ainda mais caros.

Outro fator estrutural relevante para a inflação é a libra esterlina. O Reino Unido importa centenas de bilhões de libras em produtos de consumo e matérias-primas. Uma libra mais baixa faz com que o país pague mais de sua moeda para comprar produtos do exterior, tornando esses produtos mais caros em libras.

A libra já vem enfraquecendo em relação a seus rivais há vários anos devido a fatores econômicos como produtividade mais fraca. Essa trajetória de queda também deve continuar devido a fatores políticos, como o segundo referendo da independência escocesa e a agitação civil na Irlanda do Norte.

Além disso, como o Banco da Inglaterra continua turbinando a economia com grandes quantias de dinheiro por meio de flexibilização quantitativa (QE), deve haver pressão para baixo sobre o valor da libra. A única coisa que poupa a libra de grandes quedas é o fato de que os bancos centrais de outras moedas importantes estão fazendo o mesmo - por enquanto.

A política monetária frouxa também contribui potencialmente para o aumento da inflação por outro motivo. Baixas taxas de juros recordes incentivam os consumidores a tomar empréstimos, enquanto o QE incentiva os bancos a emprestar mais, uma vez que aumenta o valor dos ativos em seus balanços. Isso pode alimentar a demanda por produtos como carros, eletrônicos e linha branca (como máquinas de lavar, lava-louças e geladeiras). A título indicativo, embora os preços das casas não sejam (erroneamente) contabilizados na inflação dos preços ao consumidor, as taxas de juro baixas contribuíram para preços substancialmente mais elevados nesse mercado, bem como nas quotas do mercado de capitais.

Para onde vamos a partir daqui

Um pouco de inflação em uma economia pode ser positiva, na medida em que estimula os consumidores a comprarem antes que os preços aumentem. É também uma forma de diminuir as dívidas do governo em termos reais, o que é atraente após o endividamento maciço para pagar o pacote de estímulos da COVID.

A alta inflação é um problema, pois corrói a renda real das pessoas, o que significa que elas consomem menos e as empresas ganham menos. É por isso que o Banco da Inglaterra obteve independência do governo do Reino Unido na década de 1990, com o mandato de manter a inflação em torno de 2%.

O governo do Reino Unido e o Banco da Inglaterra devem, portanto, trabalhar para lidar com alguns fatores estruturais de longo prazo que podem manter a inflação consistentemente alta - principalmente quando "choques de oferta" como uma nova variante de COVID ou sanções comerciais na China podem desequilibrar ainda mais a oferta e a demanda no curto a médio prazo.

A escassez de pessoas e habilidades no mercado de trabalho deve ser tratada antes que a capacidade de produção do Reino Unido seja prejudicada por mais empresas realocando e terceirizando a produção. Por meio do Brexit, o público do Reino Unido votou para assumir o controle da migração, e não encerrá-la quando necessário.

O livre comércio de produtos e serviços com o continente vizinho do Reino Unido também é fundamental para a competitividade do país a longo prazo, mas aqui as coisas são reconhecidamente difíceis. A UE nunca aceitará o perigo existencial de um país beneficiar do seu mercado livre massivo sem subscrever totalmente as suas políticas e regulamentos. O controle dos danos parece ser o único caminho a seguir aqui, o que sublinha a importância de se chegar a um acordo duradouro com a UE sobre a Irlanda do Norte.

Finalmente, o Banco da Inglaterra deve considerar tirar o pé do acelerador QE mais cedo ou mais tarde, antes que as expectativas de inflação se cristalizem em novos aumentos de preços. O dinheiro que é muito abundante e com taxas de juros ultra baixas não apenas inflaciona os preços dos ativos, mas também aumenta o endividamento corporativo e fornece uma tábua de salvação temporária para empresas zumbis, estabelecendo as bases para a próxima crise

Este artigo foi republicado de The Conversation sob uma licença Creative Commons.